Une nouvelle mission pour l’IRD. La mission Iguane part avec l’Alis à la recherche d’une corrélation forte entre les coraux et les oiseaux marins. Ces derniers pourraient bien avoir un impact sur la santé des premiers.

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En effet, la présence de larges populations d’oiseaux marins sur les îlots est associée à un enrichissement en azote des eaux environnantes, en raison du guano qu’ils produisent. Cet azote est assimilé par les coraux. Avec quelles conséquences sur leur état de santé ?
Pour répondre à cette question, des scientifiques de l’IRD (LEMAR, ENTROPIE, IMBE) ont embarqué début juillet à bord de l’Alis, pour une mission à d’Entrecasteaux, dans le parc naturel de la mer de Corail et en particulier dans l’atoll de la Surprise.

Des carottes et des coraux

Au cours de cette mission, les communautés d’oiseaux marins nicheurs sur l’îlot Surprise (espèces, effectifs et stade de reproduction) ont été « caractérisées ». Il s’agira également pour les spécialistes d’étudier si l’apport en éléments nutritifs provenant des fientes (guano) des oiseaux marins a un effet positif sur la santé des coraux, en étudiant leur métabolisme. Des carottes de coraux massifs seront également réalisées afin de retracer les fluctuations des populations d’oiseaux marins et donc de production de guano dans le passé.
Ces informations permettront de mieux comprendre les effets des variations d’abondance des oiseaux marins (après l’éradication des rongeurs ou des changements dans le régime de fréquentation humaine) sur les écosystèmes coralliens. Le but ultime de ce projet est d’étudier les connexions entre les écosystèmes coralliens et les écosystèmes insulaires éloignés abritant de larges colonies d’oiseaux marins afin de préserver, conserver, voire restaurer au mieux ces écosystèmes.
Dans le contexte du parc naturel de la mer de Corail, l’une des plus grandes aires marines protégées au monde, le maintien durable des colonies d’oiseaux marins pourrait être un élément clé pour la résistance des coraux aux changements climatiques.